Les minerais et métaux

Du fait de la grande variété de leurs propriétés, les métaux sont des matériaux extrêmement répandus.

Les métaux sont systématiquement employés :

  • dans la construction, l’aéronautique, l’automobile, la mécanique pour leurs propriétés mécaniques,
  • dans les équipements électriques et électroniques pour leurs propriétés électriques et magnétiques,
  • dans le secteur de la chimie comme réactifs chimiques ou comme catalyseurs,
  • dans la bijouterie, la joaillerie, etc.

A ces propriétés, s’ajoute une caractéristique essentielle pour une société fondée sur le développement durable : les métaux sont recyclables à l’infini et présentent une longue durée de vie.

Comment produit-on des métaux ?

Dans la nature, les métaux n’existent généralement pas sous leur forme métallique mais sont combinés à d’autres éléments chimiques pour former des minerais. Plusieurs étapes sont alors nécessaires à la production des métaux :

  • l’extraction des roches contenant les minerais,
  • la concentration des métaux visés par séparation des stériles,
  • la production des métaux par un traitement pyrométallurgique ou hydrométallurgique du concentré.

Quelle place pour le recyclage ?

Le recyclage constitue une source très importante d’approvisionnement en métaux. Ainsi, 100% du plomb produit en France provient du recyclage des batteries, 90% des matières premières utilisées dans la production de laiton sont des déchets métalliques et 53% de l’acier produit en France est obtenu à partir de ferrailles.

Du fait de leurs propriétés intrinsèques, les métaux sont recyclables à l’infini dès lors qu’ils sont récupérés et triés. Néanmoins, la réintroduction des matières métalliques au moment de leur recyclage peut se faire dans des applications éventuellement très différentes de leurs applications d’origine. Ainsi, le zinc contenu dans les produits de construction (couvertures, gouttières, etc.) peut être recyclé en oxyde de zinc utilisé comme pigment dans les peintures. De même, le cuivre extrait des fils électriques peut ensuite être réintroduit en alliage avec le zinc dans des barres de laiton utilisées dans le secteur de l’automobile. Ainsi, le cycle de vie des métaux est un cycle ouvert.

Dernière mise à jour le 08.06.2015